Etwa eine Million Jahre früher als gedacht nutzten unsere menschlichenVorfahren Steinwerkzeuge, um Fleisch und Knochenmark zu verzehren

Neue  Funde  aus  Dikika  in  Äthiopien  zeigen,  dass  bereits  “Lucys” Artgenossen  –  Australopithecus  afarensis  –  dieses  Verhalten  an  den  Taglegten. Ein internationales Forscherteam um Zeresenay Alemseged von derKalifornischen  Akademie  der  Wissenschaften  in  San  Francisco  undShannon  McPherron  vom  Max-Planck-Institut  für  evolutionäreAnthropologie in Leipzig haben in der Afar-Region Knochen entdeckt, dieeindeutige Schnitt- und Schlagspuren von Steinwerkzeugen trugen. UnsereVorfahren trennten damit das Fleisch vom Knochen ab oder brachen denKnochen  auf,  um  an  das  Knochenmark  zu  gelangen.  Die  gefundenenKnochen sind etwa 3,4 Millionen Jahre alt – und damit der erste Beweis fürein neues Jagd- und Essverhalten von Australopithecus afarensis. (Nature, 12. August 2010)

Abb. 1
An den beiden Knochen, die in Dikika, Äthiopien, gefunden wurden
sind deutlich Schnitt- und Schlagspuren zu erkennen

“Diese Entdeckung verschiebt den bisher bekannten Zeitpunkt erheblich nach vorne, ab dem unsere Vorfahren die Spielregeln komplett änderten”, sagt der Paläoanthropologe Zeresenay Alemseged. “Der Werkzeuggebrauch hat die Interaktion unserer Vorfahrenmit der Natur maßgeblich verändert, indem er den Verzehr neuer Nahrungsmittel und die Erschließung neuerTerritorien  ermöglichte.  Er  führte  auch  zur  Herstellung  neuer  Werkzeuge  –  den  Vorläufern  vonhochentwickelten Technologien wie Flugzeug, Magnetresonanztomographie und iPhone”.

Bis jetzt stammte der älteste Beweis für das Schlachten von Tieren mithilfe von Steinwerkzeugen aus Bouriin Äthiopien:  Dort  wurden mehrere Knochen mit  Schnittspuren gefunden,  deren Alter auf 2,5 MillionenJahre datiert wurde. Die ältesten bekannten Steinwerkzeuge sind rund 2,6 bis 2,5 Millionen Jahre alt undwurden in der Nähe von Gona in Äthiopien gefunden. Allerdings fanden Archäologien weder in Bouri nochin Gona Fossilien der Werkzeughersteller. Dafür entdeckten sie im nahegelegenen Hadar in Ablagerungeneinen 2,4 Millionen Jahre alten Oberkiefer eines frühen Vertreters der Art Homo. Deshalb gingen die meistenPaläoanthropologen  davon  aus,  dass  die  Werkzeuge  ausschließlich  von  frühen  Vertretern  der  GattungHomo hergestellt und benutzt wurden.

Die nun neu entdeckten fossilen Tierknochen aus Dikika sind noch wesentlich älter als die Funde in Gona.Sie wurden auf ein Alter von 3,4 Millionen Jahren datiert. Sie befanden sich nur wenige hundert Meter vonder  Stelle  entfernt,  an der  Alemsegeds  Team zuvor  schon “Selam”  (“Lucys  Baby”)  gefunden hatte,  einMädchen der Art Australopithecus afarensis, das vor etwa 3,3 Millionen Jahren lebte. Der Fundort und dasAlter der vom Werkzeuggebrauch gezeichneten Knochen lassen keinen Zweifel daran, dass Vertreter derArt  A.  afarensis bereits Fleisch verzehrten.  “Die einzige Hominidenart,  die es in diesem Teil  Afrikas zudieser Zeit gab, ist A. afarensis. Deshalb denken wir, dass die Schnittspuren, die wir an den Knochen entdeckthaben, von dieser Art verursacht worden sind”, sagt Alemseged.

“Wenn wir  uns  Lucy beim Durchstreifen der  ostafrikanischen Landschaft  auf  der  Suche  nach Nahrungvorstellen, sehen wir sie nun erstmals mit einem Steinwerkzeug in der Hand auf Fleischsuche”, sagt ShannonMcPherron,  Archäologe  am  Max-Planck-Institut  für  evolutionäre  Anthropologie,  der  am  DikikaForschungsprojekt beteiligt ist. “Mit Steinwerkzeugen ausgerüstet, mit deren Hilfe man Fleisch schnell vomKnochen schaben oder Knochen aufbrechen kann, wurden Tierkadaver zu einer attraktiven Nahrungsquelle. Dieser neue Verhaltenstypus wies unseren Vorfahren den Weg, der später zu zwei Eigenschaften führte, dieunsere  Art  Homo definieren  –  der  Verzehr  von  Fleisch  sowie  die  Herstellung  und  der  Gebrauch  vonWerkzeug”.

“Wir können mit großer Sicherheit sagen, dass die mit Schnittspuren versehenen Knochen zwischen 3,42und 3,24 Millionen Jahre alt sind. Innerhalb dieses Zeitrahmens ist ein Alter von 3,4 Millionen Jahren jedocham wahrscheinlichsten”, sagt Jonathan Wynn, Geologe an der University of South Florida.

Spurensuche im Tuffstein

Wynn bestimmte das Alter der Knochen mithilfe von sehr gut dokumentierten und datierten Ablagerungenvon Tuffstein (vulkanische Ablagerungen), die bereits zur Datierung von “Selam” verwendet worden waren.Sie sind auch aus dem nahe gelegenen Hadar bekannt, wo “Lucy” gefunden wurde.Die  neue  Fundstelle  befindet  sich  in  einer  Dränage,  einer  Art  natürlichem Ablaufkanal.  Die  dortigenAblagerungen sind alle älter  als  eine vulkanische Tuffablagerung,  deren Alter  auf  3,24 Millionen Jahrebestimmt wurde. Zusätzlich befand sich unterhalb der Fundstätte eine weitere vulkanische Ablagerung, dieauf ein Alter von 3,42 Millionen Jahre datiert werden konnte. Deshalb gehen die Forscher davon aus, dassdie Knochen zwischen 3,42 und 3,24 Millionen Jahren alt sind. Die mit Schnittspuren versehenen Knochen befanden sich sehr  viel  näher  bei  der  Tuffablagerung unterhalb der  Fundstätte.  Dieser  wiederum warenzahlreiche Schichten aufgelagert, deren Alter man ebenfalls schätzen konnte. So konnten die Forscher dasgeschätzte Alter der Knochen auf 3,4 Millionen Jahre verfeinern.

Der Fundort der Knochen findet sich in der Andedo Drainage.

Abb. 2
Der Fundort der Knochen findet sich in der Andedo Drainage.
Foto: Dikika-Forschungsprojekt

Die Fragmente der Rippen sowie des Oberschenkelschaftes sind gut erhalten, die Schnitt-, Schab- und Schlagspuren darauf klar zu erkennen. Mikroskopische Analysen zeigten, dass diese Spuren vor der Fossilisierung des Knochens verursacht worden waren. Dadurch konnten die Forscher ausschließen, dass die Beschädigungen erst kürzlich verursacht wurden.

Hamdallah Béarat von der Arizona State University fand heraus, dass ein Schnitt sogar noch ein winziges, im Knochen eingelagertes Stück Stein enthielt, das vermutlich von der Bearbeitung übrig geblieben war. “Die meisten Spuren zeigen Eigenschaften, die zweifelsfrei darauf schließen lassen, dass sie von Steinwerkzeugen verursacht wurden”, erklärt Curtis Marean von der Arizona State University, der die Spuren identifizierte.

“Die Knochen stammen von zwei Tieren: Der Oberschenkelknochen entspricht der Größe nach dem entsprechenden Knochen einer Ziege. Die Rippe könnte demnach zu einer Kuh gehören”, sagt Marean. “Unsere nächsten lebenden Verwandten, Schimpansen und Bonobos, jagen Tiere dieser Größenordnung nicht. Sie fressen auch nicht deren Kadaver. Aus den Knochenfunden schließen wir also, dass die Australopithecinen aus Dikika bereits größere Säugetiere verzehrten. Ob diese Tiere gejagt wurden oder ob die Australopithecinen Aasfresser waren, wissen wir derzeit noch nicht.”

Obwohl die Australopithecinen aus Dikika scharfkantige Steine benutzten, um Fleisch von den Knochen zu schneiden, kann man daraus unmöglich schließen, dass sie diese Werkzeuge selbst hergestellt haben. Möglich wäre auch, dass sie scharfkantige Steine gefunden und diese dann auch benutzt haben. Bis jetzt hat das Forscherteam noch keinen Beleg für die Herstellung von Steinwerkzeugen aus dieser frühen Zeit gefunden.

“Die einzigen Steine, die wir in diesen alten Ablagerungen in Dikika gefunden haben, sind für die Werkzeugherstellung größtenteils zu klein”, sagt McPherron. “Die an diesem Ort lebenden Hominiden trugen also wahrscheinlich Steinwerkzeuge bei sich, die aus besserem Rohmaterial von einem anderen Ort stammten”. Deshalb will der Forscher nach Dikika zurückzukehren, um dort Hinweise zu finden, “ob unsere Vorfahren zu diesem frühen Zeitpunkt Werkzeug nicht nur benutzten, sondern auch selbst herstellten.”

Der Paläoanthropologe Zeresenay Alemseged aus Äthiopien, der die Abteilung Anthropologie an der Kalifornischen Akademie der Wissenschaften leitet, gründete 1999 das Dikika-Forschungsprojekt. Seitdem finden in Dikika jährlich Feldforschungsarbeiten statt, an denen ein internationales Expertenteam von Paläoanthropologen, Paläontologen, Geologen und Archäologen beteiligt ist. Ziel dieser Gruppe ist es, entscheidende Fragen zur Evolution des Menschen zu beantworten. Im Jahr 2006 veröffentlichte das Forscherteam in der Fachzeitschrift Nature das älteste und kompletteste Skelett eines Kindes der Art A. afarensis, das auch als “Selam” oder “Lucys Tochter” bekannt wurde.

Das Dikika-Forschungsprojekt steht unter der Schirmherrschaft der ARCCH (Authority for Research and Conservation of Cultural Heritage), dem Ministerium für Kultur und Tourismus, Äthiopien. Die Feldforschungs- und Laborarbeiten wurden finanziell unterstützt von der Kalifornischen Akademie der Wissenschaften. Die Reisekosten wurden jeweils von den Instituten der beteiligten Forscher getragen.

www.eva.mpg.de

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